A fines de enero de este año en el Gran Salón del Pueblo de Beijing en Tienanmen Square, el Presidente Chino Xi Jinping dijo frente al director general de la Organizacion Mundial de la Salud: ‘La epidemia es el demonio por lo que no podemos dejar que el demonio se nos esconda’. Comparar a una epidemia que ya contagió a sesenta millones de sus compatriotas a un ‘espiritu maligno’ puede parecer un tanto bizarro pero cada una de esas palabras fueron cuidadosamente elegidas para que los chinos entendieran un mensaje culturalmente específico. Existe una larga tradición en China que vincula desastres naturales y epidemias con cambios profundos en el sistema politico. Sin ir más lejos, la epidemia de Manchuria de principios de Siglo Veinte ocurrió cuando la dinastía Qing ya estaba débil. Con Japón y Rusia acechando, los mandarines temian que estos vieran a la epidemia como una oportunidad para atacar e invadir. Fue la acción drástica de los Qing en contener la epidemia mediante cremaciones inmediatas y cuarentenas lo que evitó la debacle, al menos por un tiempo. Si bien no acabó impidiendo la caida de la dinastía, la epidemia de Manchuria ayudó a asociar a perpetuidad la soberania a la cuarentena. Para los chinos, encerrarse es un acto de salvación patriótica. Luego Mao, en ocasión de una nueva epidemia trasmitida por gusanos y caracoles, compuso un poema titulado ‘Adios al Dios de la Plaga’ que aún hoy se enseña en las escuelas y celebra su erradicación. Es por eso que el intento de Xi Jinping de cerrar China para evitar que se propague el contagio debe ser considerado en el contexto de una larga tradición de aislacionismo y soberanía. Pero como sabemos, hoy, a duras penas, es el caso.

Si bien la OMS aún no ha declarado al Coronavirus como pandemia – es decir, una epidemia esparcida en todo los rincones del mundo; nada dice que no siga el mismo camino de la llamada Fiebre Española de principios de siglo que asoló al mundo durante tres años con excepción de la Antartida y la napoleónica isla de Santa Helena. En la India solamente murieron aproximadamente dieciocho millones de personas lo que equivale a la totalidad de las muertes de la Primera Guerra Mundial. Si bien la fiebre era, obviamente, causada por un virus, en esa epoca los médicos creían que provenía de una bacteria por lo que no había vacunas o antibióticos que la pudiera combatir. Es por esto que el daño provocado por esa pandemia convenció a los paises de que tenian que trabajar juntos para evitar que esto se repitiera. Así nació la OMS que hoy carece de suficientes fondos para funcionar normalmente. Este no es un problema simple de resolver porque ha sido reconocida como una de las organizaciones mas burocráticas, costosas y lentas de todo el sistema de organismos multilaterales al punto que hace un par de años comenzó a plantearse la posibilidad de cerrarla. Sin embargo, la aparición de nuevas enfermedades infecciosas y más especificamente, de enfermedad ‘zonosas’ -de origen animal- plantea la necesidad de reforzar las estrategias internacionales. Esto ocurre al tiempo que la efectividad de antibióticos y retrovirales comienza a ceder por el abuso al que hemos venido siendo sometidos por la industria farmacéutica. A la presente debilidad institucional de la OMS se suma que no tiene poderes legales para reforzar las decisiones tomadas en su seno. Dicho de otro modo, a la larga, cada país acaba haciendo lo que se le canta sin que la OMS pueda tomar medidas efectivas en el asunto.

El modo en el que los países han decidido cerrarse contra las sugerencias de los expertos y bloquear la inmigración deja en evidencia que las epidemias y pandemias son, antetodo, políticas. Ya en el siglo XVIII, los Habsburgos habían erigido un cordón sanitario del Danubio a los Balcanes en la forma de una cadena de fortalezas que suponian frenar las infecciones provenientes del Imperio Otomano. Vemos como nacionalismo, racismo y epidemia colapsan en uno. Por su parte, aunque China ya no tiene que preocuparse por invasiones, sus vecinos están preocupados por ser invadidos. Este es el caso de Taiwan a quien China no permite pertenecer a la OMS. Algo analogo ocurre con Hong Kong cuya frontera tuvo que ser cerrada estos dias para evitar contagios lo que va en dirección contraria a lo que politicamente ha venido queriendo hacer el Gobierno Chino que es eliminar las fronteras con el resto del continente. Asi, en la práctica, el Coronavirus está logrando lo que meses de protestas estudiantiles no han podido logrado.

Lo cierto es que los viruses son más ágiles que las personas y la OMS no ha venido sabiendo bien como reaccionar. Tras ser criticada por exagerar la gravedad de la fiebre porcina y luego por su lentitud en reaccionar frente al Ebola, la OMS no ha logrado encontrar el equilibrio. En China todavía se recuerda la epidemia del SARS que se cobró la vida de ochocientas personas. Cuando finalmente a fines de enero, el gobierno chino prohibió el comercio de derivados de animales salvajes, ya era demasiado tarde. La razón de la tardanza es que previas prohibiciones hicieron que proliferara el mercado negro lo que hizo la cuestión aún peor. Si se tiene en cuenta que los chinos basan su dieta en un sesenta por ciento en mercados de animales la situación parece difícil de controlar.

Dado que los mercados financieros han comenzado a sentir el impacto de la epidemia, es posible que en el futuro los gobiernos decidan mediante los organismos financieros internacionales poner más dinero en los países más pobres para evitar que esto se repita pero China no es pobre y hasta puede ser muy disfuncional. Prueba de esto es el modo en el que el gobienro ignoró al fallecido -por el virus- médico Li Wilian quien advirtió sobre la aparición de un nuevo y misterioso virus en Diciembre del año pasado sin que nadie le prestara suficiente atención. El hecho de que Xi Jiping haya concentrado tanto poder lo hace, paradójicamente, el principal culpable de un presunto fracaso en el intento de contener el virus. Tal vez sea por ello que tras años de expansión, Jiping haya decidido desaparecer virtualmente dejando a su segunda linea ganar la visibilidad que hoy él, como líder, no se anima a tener. J A T

EL LANPODCAST DE ESTA SEMANA ES PARA NARCOS MEXICO SEGUNDA PARTE

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