W.E.B Du Bois es un personaje poco conocido en la Argentina. Su larga vida -95 años- estuvo al servicio de los Afro-Americanos en tanto desnaturalizar los prejuicio contra ellos. Los problemas que encontró como hombre de color fueron los problemas que todo hombre de color ha encontrado al toparse conel racismo. Su infancia en Massachussetts estuve signada por discriminaciones que, rapidamente, se conviertieron en una oportunidad para mostrar que blancos y negros son iguales con evidencia empírica. Su libro más conocido The Souls of Black Folk (1930) describe el momento en el que descubre que nació del lado de la vulnerabilidad y entre otras cosas dice: ‘Cuando un chico rechazó mi regalo de cumpleaños en la escuela me di cuenta de que había un velo entre ellos y yo. Sin embargo, no sentí ganas de destruirlo sino que decidí elevarme por sobre él para vivir ahí arriba, donde el aire es más puro y el cielo más azul. Ese cielo era bien azul cuando era yo el que se sacaba mejores notas en los examenes, en una carrera o darles unos buenos golpes’.

Mientras crecía y notaba que los grandes logros estaban reservados para los blancos, Du Bois tomó la decisión de poner en cuestión esto e ir por algunos de esos logros. Fue así que obtuvo titulos y puestos academicos donde se lo propuso; graduandose en Fisk University, la Universidad de Berlin y finalmente, Harvard, donde fue la primera persona de color negro en obtener un PhD. Su tesis doctoral lo coloca entre unos de los miembros fundadores de la disciplina de la sociologia y co-fundó la Asociación Americana para el Avance de la Gente de Color. De pronto se convirtió en la refutación viva de todo lo que se decía de los negros.

Durante su carrera, Du Bois creyó que lo realmente importante era mostrar los logros de aquellos negros que como él probaban, de hecho, que las teorías eugenesicas estaban equivocadas. Por eso, él estaba particularmmente interesado en las historias de vida hy los casos individuales. Cada caso de ‘negro exitoso’ contaba ya que, poco a poco, iba poniendo en cuestión los preconceptos. Du Bois apuntaba aquellos que a pesar de los linchamientos y en las condiciones mas terribles, todavía podían triunfar.  Desde muy temprano, Du Bois vio que la lucha de los negros era global. Entonces escribió celebremente: ‘El problema del siglo XX es el problema de la línea de color, la relación entre las razas más claras y más oscuras en Asia y Africa, en América y en las Islas intermedias’. Desde el punto de vista Europeo, una larga lucha se había venido dando contra los negros desde el siglo XVII y el esclavismo hasta temprano en el siglo XX por parte de naciones coloniales como Gran Bretaña, Belgica, Francia e Itali que rapidamente tomaron el control del 90 por ciento del continente africano.

Tras esto, la cuestion de la supremacía blanca se transformó en algo generalizado con particular fuerza en los Estados Unidos, hogar de una gran proporcion de gente de descendencia africana. Cómo esta gente entra dentro del concepto de lo publico en ese país es algo que todavia no está claro. Sin embargo Du Bois los vio como con un perspectiva muy particular con un mensaje para ser enviado a los máximos proponientes de la idea de igualdad durante la Declaración de Independencia, algo para llevar aquellos que incluso demostraran la mayor hostilidad. Esta perseverancia y fe sería un ejemplo util para todos los oprimidos del mundo.

En 1900, Dubois tuvo la oportunidad de poner a prueba algunas de estas ideas en el escenario internacional. En Julio participó en la primera conferencia PanAfricana que tuviera lugar en Londres donde colaboró en la redacción de la Primera Conferencia Panamericana en la que se exigio el derecho a la autodeterminación de los pueblos Afro-Americanos. Luego fue a Paris a inspeccionar un proyecto en el que habia estado involucrado durante mucho tiempo: ‘La Exhibición del Negro Americano’ en la Exposición Universal de 1900 -la mayor feria mundial a la fecha. Fue una gran oportunidad de mostrar a millones de visitantes los logros de los negros norteamericanos en los treinta cinco años despues de la Guerra Civil.

Originalmente, no se planeó incorporar esa sección en el pabellón norteamericano pero dos negros (Daniel Murray, un asistente bibliotecario en la Biblioteca del Congreso y Thomas J Calloway, un abogado, editor de diarios y amigo de Booker T. Washington) se dieron cuenta de que la ocasión sería ideal. Viendo la oportunidad, este ultimo escribió a grandes líderes de la comunidad negra en su país, incluyendo Washington y Mary Church Terrell, explicando los beneficios del hecho. La consecuencia de esto fue una carta al Presidente de la República que acabó con la aprobación de una alocación presupuestaria por parte del Congreso muy poco antes de la realización de la Exposición Universal. Calloway fue designado al frente de la coordinacion del proyecto y este llamó a Du Bois, compañero de clase suyo en la Universidad Fisk.

Du Bois trabajaba como profesor de Sociologia en esa Universidad y con un presupuesto de 2500 dolares y la colaboracion de sus alumnos, puso manos a la obra planificando la exhibición y organizando una campaña de investigación a lo largo y a lo ancho de los Estados Unidos. Lo que pocos saben es que Du Bois presentó la información de manera visual demostrando los logros de los años previos. En principio, la investigacion fue posible por la incorporacion de los datos del censo de 1870 que fue el primero que incluía a la gente de color. Concentrandose en estos datos y en informacion del estado de Georgia, Du Bois se abocó a la confección de graficos y mapas en los que se demostraba la realidad de la cuestión: entre ellos, titulos de propiedad, certificados de matrimonio, tasas de alfabetización, etc. La muestra acabó incluyendo un record de 340 patentes de inversion otorgadas a Negros desde 1834 y la infografía titulada ‘Los terratenientes negros en varios estados de la unión’ en la que se demostraba la proporcion de propietarios e inquilinos entre los negros de los nueve estados del sur.

Entre 40 y 50 millones de personas acudieron a la Exposición Universal. Es dificil en el mundo de internet entender la importancia de las ferias internacionales en la circulación de información. La exposición de 1889 habia sido la del debut de la torre de Gustave Eiffel de la que pocos estaban seguros. Entre las maravillas de la exposicion del 1900 habia una plataforma que se movia como si fuera una escalera mecanica pero chata y un Palacio de la Electricidad. El modo en el que se separó el stand de los negros del norteamericano tenia obvias connotaciones simbólias. Du Bois quiso dar a entender que los negros allí constituían una sociedad paralela. El caracter Americano de los negros representado no dejaba dudas, sin embargo y en esa paradoja la muestra ganaba.

Una parte de la muestra que llamó particularmente la atención fue la Biblioteca de Autores de Color. Daniel Murray y sus colegas habian juntado mas de dos cientos libros escritos por autores afro-americanos ademas de pamfletos, revistas y diarios. En el articulo publicado en el The New York Times justo antes de que se abriera la exposicion se dijo: ‘nadie hubiera creido que la raza negra fuera tan prolífica en materia de literatura’. Esta presentación de los negros como exitosos y dignos de admiracion encajaba perfectamente con la escritura de Du Bois del momento. El creía firmemente que sólo los negros más talentosos podían guiar al resto hacia un mundo mejor. A medida que se fascinó más y más con el Socialismo, fue separandose de la idea de que las elites debían estar en la vanguardia del proyecto negro para en lugar de eso pensar que lo que debía colocarse al frente eran los representantes de la clase trabajadora.

La exhibicion en sí misma miraba hacia el pasado para apoyarse en el momento presente y proyectar al futuro. La crónica de los logros acopilados por Du Bois comienza en la epoca de la esclavitud. Uno de los graficos fue hecho en un marco de madera hecho por un esclavo aún trabajando en Atlanta. La decisión de incluirlo en la muestra de esa manera era para simbolizar como la esclavitud no era una cosa del pasado sino que todavia continuaba enmarcando el presente. Si bien Du Bois no quería que la gente se olvidara del pasado, su mirada no era melancolica sino enfocada al presente y al futuro. En un mapamundi se incluye el Atlantico Negro a traves del cual se representaba la diaspora provocada por el comercio de esclavos. La muestra revertía algunas verdades dadas como naturales e inapelabes, desde siempre usadas para colocar a los negros en un lugar de inferioridad. Lo que Du Bois logró hacer fue desarmar los argumentos encontra de su raza a menos de treinta años de la abolición de la esclavitud. No obstante esto, lo que el proyecto dejó fue la certeza de que hay algunos negros que son mejores que algunos blancos o, al menos, que habian fuertes excepciones a las reglas.

La historia del pabellon de Du Bois en la Exposición Universal revela la existencia de toda una serie de plataformas desde donde ciertos preconceptos podían desarmarse. La situacion hoy es muy diferente a la epoca de Du bois.  A nadie se le ocurriría pensar que los negros son inferiores o algo asi. Ademas la corrección de ser mejor que el blanco para probarse todo el tiempo, hoy no pasaría las pruebas mas elementales de corrección política. Pocos conocen ese momento seminal que, por cierto, acabó preparando el terremno para el actvismo de base de lucha por los derechos civiles.Habia razones para ser optimismas, tras la esclavitud, esa nación dentro de la nación iba a traer interfaces para poder, en el fututo, poner en cuestion lo terminos mismos de su formulación. Lo cierto es que se necesita mas que presentar evidencia de talento de los negros para resolver el tema. J A T

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